Ciencia & Tecnología

Descubren en Libia el antepasado de los cocodrilos americanos actuales

Los cocodrilos Crocodylus checchiai habitaron la Tierra hace millones de años y ahora un equipo de científicos ha logrado describir el único cráneo bien conservado de esta especie: los detalles anatómicos identificados sitúan a estos en la base del árbol evolutivo de los cocodrilos americanos.

Los resultados de la investigación se publican en la revista Scientific Reports en un artículo que firman, entre otros, científicos del Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont.

7 millones de años

El estudio revela que el cráneo de este cocodrilo de 7 millones de años de antigüedad encontrado hace casi un siglo en el yacimiento de As Sahabi (Libia), comparte con las cuatro especies americanas actuales (Crocodylus intermediusC. moreletiC. acutus y C. rhombifer) numerosas peculiaridades anatómicas que lo colocan en la base del árbol evolutivo como un antepasado del género Crocodylus en América.

Los fósiles más antiguos de este taxón en el Nuevo Mundo tienen unos 5 millones de años y los investigadores postulan que algunos especímenes de C. checchiai (o una forma similar y aún desconocida) cruzaron el océano Atlántico desde África hasta América del Sur, donde se adaptaron y diversificaron.

“Puede parecer una gesta increíble para un cocodrilo, pero es posible”, ha reconocido Massimo Delfino, de la Universidad de Torino y del Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont.

Y es que, entre los cocodrilos actuales hay especies capaces de tolerar la alta salinidad del agua del mar y realizar grandes desplazamientos en mar abierto aprovechando las corrientes superficiales.

Por ejemplo, estudios realizados con seguimiento por satélite han demostrado que los cocodrilos australianos pueden recorrer distancias de más de 500 kilómetros por mar en pocas semanas, afirma en un comunicado Delfino.

Más de tres metros

Este y otros investigadores de la Universidad de Roma y Florencia analizaron el fósil mediante métodos no invasivos; con un escáner de tomografía computarizada obtuvieron imágenes de gran resolución tanto del exterior como del interior del cráneo.

A partir de la información obtenida, los paleontólogos demostraron que se trataba de un ejemplar adulto y estimaron la longitud de su cuerpo en más de tres metros.

Así, los detalles anatómicos también permitieron llevar a cabo un análisis filogenético, es decir, reconstruir la historia evolutiva de este grupo comparando sus características anatómicas mediante un programa informático específico.

El yacimiento de As Sahabi se encuentra a unos 130 kilómetros de la ciudad de Ajdabiya, en la parte libia del desierto del Sáhara.

Aunque actualmente es una zona extremadamente árida, durante el Mioceno superior fue un territorio surcado por los ríos y cubierto de una extensa vegetación, con una gran diversidad de fauna, incluidos grandes mamíferos y reptiles. EFEfuturo

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